少し書き込みをしにくい雰囲気ですが、こういった場で書き込みをすることで、 
何か自分中にある心の痞えが、少しでもなくなる気がするので、 
去年の夏、約十年ぶりに実家へ帰省したときのことを書きます。 
長くなると思いますので、少し読んでみて興味のわかない方は、どうぞ飛ばしてください。 

私は現在二十八歳で、
二十歳までに霊体験をしなければ、その先そういったことを経験することはないなんて言われていますが、 
今まで霊を見たり、何か霊的な体験をしたり、ということはありませんでした。 
そして、これからお話することも、霊とは無縁のことなのかもしれません。 
ただ、私の人生の中でもっとも怖い、何か得体の知れない恐れを感じた出来事で、 
いまなお、ときおり私の心を悩ますきっかけとなっているのです。 

私の実家は新潟にあり、代々農家を営んできた旧家です。 
本家を継ぐのは必ず長男なのですが、私の父は三男にもかかわらず本家を継ぎました。 
なぜそのようになったかというと、父の兄が二人とも、痴れものというのでしょうか、知恵遅れだったのです。 
長男は、言葉はまともに話すことができるのですが、
頭のほうが子供のまま一向に成長せず、成すこともキチガイじみたことばかりだったようです。 
次男にいたっては、頭だけでなく身体も弱く、幼いうちに病気で亡くなったとききました。 
そのとき私の曽祖父にあたる人は、幼くして死んだ孫に向けて、 
「この子は良い子だ、ほんとうに親孝行な子だ」と言ったそうです。 
そういったわけで、父が本家を継ぐことになりました。
私も一人っ子なので、いずれ本家を継がなければいけないのではないか、と思っていたのですが、 
不思議と父は、そういったことをまったく私に対して言いません。 

早くに亡くなった祖父は、名と家を守るために、私に本家を継がせるよう言っていたようですが、 
祖父の死後、家云々の話は誰も言わなくなりました。 
それどころか、父は私を家から離したがっているようにも思えるのです。 
私は中学卒業を期に、東京の高校へと入学させられました。 
寮に入って高校に通い、そのまま大学も東京の学校に入りました。 
その間、一度も実家には帰りませんでした。 
何かあると必ず両親が東京に来て、用を済ませたのです。 

大学卒業後、私はそれほど名の知れていない電気製品のメーカに就職しました。 
それからも盆にも正月にも帰省することなく、あっという間に五年の月日が経ちました。 
私が実家に帰ろうかと電話で告げると、
そのたびに父が『いや、帰ってこなくて良い。おまえは自分のことをしっかりやっておけば良い』と言うのです。 
変に思いながらも、私自身東京での生活が忙しく、父の言葉に甘えて十年近く実家に帰らぬままになっていました。 

それがなぜ、突然去年の夏に帰省することになったかというと、 
二年ほど付き合っていた彼女が、「そろそろちゃんと両親に会って、挨拶をしておきたい」と言ったのです。 
私のほうはすでに彼女の両親に会って、真剣にお嬢さんと付き合いをさせてもらっていると、挨拶を済ませていました。 
彼女との結婚も考えていた私は、この際良い機会だし、
いろいろ具体的な話が進む前に、両親に紹介しておくのが筋だと思い、
彼女をつれて実家に帰ることを決めました。 

電話で父にその旨を告げると、明らかに戸惑いを感じる口調ながらも『分かった』と言ってくれました。 
会社が盆休みに入るとすぐに、私は彼女と共に実家へ向かいました。


電車に乗っている間、彼女は私にいろいろなことを尋ねてきました。 
実家がどんなところにあるのか、私の家族についてなど。
私は彼女の質問に答えていくうちに、
ずっと昔に忘れていた実家で暮らしていた記憶が、ぼんやりとながら蘇ってくるのを感じました。 
そしてそれは、電車の揺れと呼応するように私の中で揺らいでいるようで、
何かあまり心地の良い感覚ではありませんでした。

私が実家に住んでいたときの思い出で、ひとつこんなことがあります。 
今はもう亡くなっているのですが、父の兄で長男の、つまり私にとって伯父にあたる人のことです。 
伯父さんは成人する前から分家にやられ、あまり本家のほうには顔を出さなかったのですが、 
ある日、何か機嫌の良さそうな様子で、ふらりと本家にやってきました。 

挨拶も適当に伯父さんはまっすぐ私の部屋に来て、「将棋をやろう」と小脇に抱えていた将棋盤を広げました。 
断る雰囲気でもなく、「良いよ」と言って将棋をはじめました。
すると、当時私は小学校の高学年でしたが、あっさりと伯父さんに勝ってしまったのです。 
それで終わればよかったのですが、小学生の私は何を思ったのか、おそらく幼かった所為でしょう、
あまりに伯父さんが弱かったので、伯父さんのことを馬鹿にして笑ってしまったのです。 
具体的に何を言ったのかは覚えていません。 
みるみる目の前の伯父さんの顔色が変わっていき、ウーと唸りながらすっと立ち上がったかと思うと、 
どこかへと走りだして行ってしまいました。

伯父さんの尋常ではない様子に怖くなった私は、両親がいる部屋まで行き、様子を伺っていました。
どうやら伯父さんは納屋のほうに行ったようで、
がたがたと物音がした後、庭先から玄関のほうへと伯父さんが駆け抜けて行くのがわかりました。 
恐る恐る玄関のほうを見ると、
伯父さんは農耕機用のガソリンが入った一斗缶を、家の前のアスファルトの道路の上にばら撒いているのです。 
そこへ火を放って興奮して何か叫んでいると、私の父が駆けつけて、
「おまえ何やってるんだ」
そう言いながら、ボコボコに伯父さんを殴りつけていました。 
それ以来、少なくとも私が実家にいる間、伯父さんが本家へやって来ることはなくなりました。 

電車の中でそういった昔の記憶を思い出しながら、彼女と話しているうちに、実家のある駅に着きました。 
開発から取り残されたようで、まったく昔と変わりない風景が広がっています。
駅から一歩一歩実家に近づいていくと共に、私の中で何か懐かしさ以外の感情が生まれるのがわかりました。 
口の中が乾いて、鼓動も早くなっていくのです。 
身体が拒否反応を示しているかのようで、私は漠然とした恐怖をこの時点で感じました。 
しかし、久しぶりの実家で緊張しているだけだと自分に言い聞かせ、彼女の手を引いて足を速めました。 
このとき彼女の手も、なぜか汗でびっしょりと濡れていました。 

家の門を前にして、それまでの漠然とした恐怖がまったくのリアルなものへと変わりました。 
空気がおかしいのです。
家を包む空気が澱んでいるようで、自分がかつてこのようなところに暮らしていたのか、と思うほどでした。 
迎えに出てくれた父の顔も暗くどんよりとしたもので、私の心にあった父のイメージとかけ離れていました。 
家の中に入っても澱んだような空気は変わらず、むしろより強くなっているようです。 
古井戸の底の空気というのは、こういったものなのかもしれません。 

彼女を両親に紹介したのですが、なんだかお互い口数も少なく、ほんとうに形だけのやり取りのように済まされました。 
私以上に彼女のほうが何かを強く感じているようで、いつもの明るい彼女とは別人のようでした。 
しきりにこめかみを押さえたり、周囲を気にしたり、落ち着きの無い様子で、 
私が話しかけても、俯いたまま聞き取れないような小さな声で、何事かつぶやくだけなのです。 


私自身、家の中の何か異様でただならぬ空気を感じていたので、 
彼女に対して、もう少し明るく振舞ってくれなど言えませんでした。 
ただ、これ以上気まずい雰囲気にならなければ、と思っていました。 

夕食のときも、お互い積もる話があるはずなのに、
誰の口からも言葉が出ることなく、食べ物を咀嚼する音だけが静かな部屋に響いていました。 

食後、私の母が彼女にお風呂を勧めたのですが、彼女は体調が優れないのでと断り、
私が入ろうとしたときも、一人で部屋に残るのが心細いのか、「早く戻ってきて」と言いました。 
その様子があまりに真剣なので、私も不安になり、
いやな予感もしたので、風呂に入るのをやめて、 
そのまま母が敷いてくれた蒲団につき、早々と寝ることにしました。 
電車に長時間乗っていた疲れもあってか、彼女は明かりを消すとすぐに寝ついたようで、
安らかな寝息が私の傍らから聞こえはじめました。 
普段から寝つきの悪い私は、いつもと違う枕と蒲団の中でさまざまな事柄が頭の中でちらついて、なかなか眠れませんでした。
この家全体に満ちている澱んだ空気、断片的に思い出される記憶、 
私は落ち着き無く寝返りを繰り返し、いろいろなことを考えていました。 
家の前にガソリンをばら撒いて火を放った伯父さん。
あれから一度も姿をみせず、何年後かに亡くなったと聞かされたが、実感が無かった。 
葬式も無く、ただ死んだと聞かされた。 
幼いうちに死んだもう一人の伯父さんは、ちゃんとお葬式をしてもらえたのだろうか。
そんなことを考えているうちに、私はこの家に漂う澱んだ空気を吸うことさえ厭な気がしてきました。 

家の外、庭先で鳴く虫の声に混じって聞こえる、木々のあいだを縫う風の音は、何か人の呻き声のようにも聞こえます。 
その音にじっと耳を傾けると、それが外からではなく、家の中から聞こえるようにさえ感じました。 
不安感と共に、私は蒲団の中で身体から滲む汗に不快感を抱きながら、いつのまにか眠りに落ちていました。 

夢を見ました。恐ろしい夢でした。夢の中には私がいました。 
幼いころの私です。その私の首を父が絞めているのです。 
その後ろには祖父もいました。 
私は恐怖を感じましたが、不思議と苦しくはありませんでした。 


翌朝目覚めると、隣で真っ青な顔した彼女が、蒲団をきちんとたたんで帰り支度をしていました。 
寝汗を吸い込んだTシャツを脱ぎながら、私は彼女にどうしたのとか尋ねました。 
彼女はただ「帰る」とだけ言いました。 
「昨日来たばかりなのに……」と言葉を濁していると、
「あなたが残るなら、それは仕方がないわ。でも、私は一人でも帰る」
そう、青ざめた顔のまま言いました。 
はっきり言って、私もそれ以上実家にいたいとは思っていませんでした。
しかし、両親になんと言えば良いのかわからないです。 
なんと説明すれば良いのか、そんなことを考えていると、昨夜の夢が脳裏にちらつきました。
幼い私の首を絞める父。 
とにかく私も蒲団をたたみ、着替えを済ませてから居間に向かいました。 


大きなテーブルの上座に腰掛けた父は新聞を広げていました。 
再び悪夢が脳裏を掠めます。
わずかな時間に私はいろいろと考えてから、口を開いて、
「彼女の体調があまり優れないし、今日、もう帰ろうと思うんだ」
そう言いました。
言ってから、何かおかしなことを言っているなと思いました。 
体調が悪いのに、また電車に乗って長いあいだ移動するなんて。 
しかし、父は深く一度ため息をついてから、
「そうか、そうしなさい。あのお嬢さんをつれて東京に戻りなさい」
そう言ったのです。
何か呆然となりました。 
自分のわからない事柄が、自分の知らないところで勝手に起こって進んでいる。
そして、自分はその周りで、わずかな何かを感じているに過ぎない。そんな気持ちです。 

居間を後にして部屋に戻ると、彼女はもう帰り支度をすべて終えて、今にも部屋から出ようとしているところでした。 
私は彼女に「少しだけ待ってくれ」と言い、自分も急いで帰り支度をして、彼女と一緒に両親のもとへ行きました。 
父も母も「元気で」とだけ言い、それ以上何も言いませんでした。 
私は何かを言わなければ、何か訊いておかなければいけないことがある、そう思いましたが、
それが何かわからない、そんな状態でした。 
彼女の、一刻も早くこの家から離れたい、というのがその様子から見て取れたので、
私はお決まりの別れ言葉を残し、家を出ました。 

家から出ただけであの澱んだ空気から開放された感があり、私はずいぶんと気が楽になりました。 
しかし、彼女は駅に着き電車に乗るまで何一つしゃべりませんでした。 
一度も振り返ることなく足早に歩いて、少しでも家から遠くに、そんな感じです。 

電車に乗ってから、私は彼女の様子が落ち着くのを見計らって、
「大丈夫、どうかしたのか」と尋ねました。 
彼女はしばらくのあいだ下を向いて、何やら考え込むようなしぐさを見せ、それから話し始めました。 
「ごめんなさいね。本当に悪いことをしたと思ってるわ。せっかく久しぶりの帰省なのにね。
 それに、私から挨拶しておきたいなんて言っておいて。ほんとうにごめんなさい。
 ちゃんと説明してほしいって思ってるでしょ。でもね、できないと思うの。
 私があの家にいるあいだに、感じたことや経験したことを、
 私からあなたに伝えることが、私にはできないの、ごめんなさい」 
彼女はそう言って、溢れ出しそうになる涙を手の甲でおさえました。 


私も泣き出しそうでした。 
何かわからない。彼女が何を言っているのかよくわからない。 
でも私自身、あの家にいるあいだに、確かに澱んだ何かを感じたのを覚えています。 
だから、私には彼女を責めることはできませんでした。 

涙をおさえながら、彼女はもう一度「ごめんね」と言い、私の名をその後に付け加えました。 
そのときです。私はあることに気がつきました。 
どうして今まで一度もそのことを疑問に思わなかったのでしょう。信じられないくらいです。
いまま何度となくいろいろな場でペンを手にとり書いたこともあり、自分の声で言葉に出したこともあるのに、 
なぜ一度も疑問に思わなかったのでしょうか。
私は一人っ子であるにもかかわらず、なぜ『勇二』という名前なのだろう。 


もちろんそれだけでなにかが変わるわけではないでしょう。 
しかし、私は蘇って来たさまざまな記憶と、あの家で感じた空気、そして彼女の怯えたような様子、 
そしてなにより、私があの夜に見た悪夢。 
幼い私が首を絞められていると思っていましたが、
よく思いだしてみると、微妙に幼いころの私と違うような気がするのです。 

あれから一年近く経ちました。 
彼女とは東京に戻ってから、時と共に疎遠になってしまいました。 
どちらからというわけでもないのです。 
お互い何か避けるように、自然と会わなくなってしまったのです。 


私は彼女を愛していましたが、
自分がもう決して幸せというものに近づくことができないような気がしています。
それで彼女と面と向かうことができません。 
今でもたまに電話がかかってくることがありますが、 
彼女はあれから、あの家でのことを話してはくれませんし、私からも何もいえません。 

話はこれで終わりです。
よくわからないと思われるかもしれませんが、私は自分の思っていることすべてを書くことができませんでした。 
怖いのです。
彼女があの家であったことを話すことができないように、 
私も、自分の家、自分の生について思っていることすべてを語ることはできません。 

最後まで読んでくださった方には、この場でお礼を申し上げておきます。